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01月22日
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低收居民 帶回一支支的竹筒

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位處於洛杉磯市港區一帶的威明頓社區(Wilmington),與南加州其他富裕的濱海小城有著截然不同的街景,這裡沒有觀光海灘、寬敞奢華的海景住宅和商業區,因鄰近港灣有著美國第三大煉油廠區二十四小時在作業 ,並非中產階級以上的家庭理想的生活環境,因此這裡成為底層勞工和新移民家庭在洛杉磯大都會落腳的棲息地。

◎貧困社區 愛一直都在

低矮老舊的房舍,狹窄骯髒的街巷,這裡有著87%高比例的西語裔居民,且居民中有近半數是來自拉丁美洲的第一代新移民,不諳英語的移民多數從事低薪勞力工作,致使威明頓社區有四分之一的家庭是屬於低收入戶。

儘管相對類比威明頓公寓的房租低於80%的加州區域租金,但兩房一衛每月一千七百美元(約臺幣五萬一千元)的租屋費用,對許多居住在此的拉丁裔家庭而言,仍是一筆沉重的生活費用。

早在2010年11月慈濟威明頓門診中心開業前,南洛杉磯地區的慈濟志工已在這個社區服務多年,志工從1998年起與當地的威明頓天主教堂或社區臨時家庭收容中心合作,舉辦常態性的社區物資發放,並從中輔導及幫助有需要照顧的家庭。當慈濟在當地有了門診中心據點,每月例行的食物發放成為鼓勵鄰里走入慈濟最好的機會。

五十多位居民在6月20日一早七點多便拉著推車,自發的在慈濟威明頓門診中心外的人行道排隊,在等候慈濟志工設立發放區的期間,隊伍中的居民們彼此問候交談,經志工解說才了解到,原來許多長期來領取發放的居民,很多人已是在此相識十多年的老鄰居。

◎善的循環 受助也助人

每回發放都排在第一的瑪麗亞(化名)已和慈濟結緣八年,她微笑著說:「這幾年要不是腰腿不方便,我先生身體不好,過去我們夫妻都會來幫忙食物發放一起做志工。」在社區中頗有影響力的瑪麗亞,是威明頓門診中心設立後第一批參與慈濟的本土志工,她說受到慈濟影響,現在家庭餐飲也以素食為主,所以非常喜歡慈濟發放的蔬果類食品。

一個人帶回兩支竹筒,目前單身的洛亞(化名),靦腆地笑著說,一支竹筒是她的,另一支竹筒是她妹妹所存的。她和妹妹領取慈濟發放十二年,這段期間她們持續把生活中的零錢投入竹筒中,她默默要求自己每個月最少要投一張二十元(約臺幣六百元)的紙鈔進去,獨自一人生活儘管不易,但喜歡幫助別人的她,希望自己也能為其他有需要的人盡一份力量。

因疫情關係與丈夫雙雙失業的維拉(化名),是第三次來慈濟領取食物,她也帶回了一支竹筒。她解說,家裡從三月起就沒收入,從鄰居那裡得知慈濟在發放食物,第一次來領取時志工在登記後便給了她一支竹筒,並向她說明慈濟「竹筒歲月」的故事,她很感動,希望自己也能幫助別人,因此她在第二次領取發放開始,便帶回了竹筒加入愛的循環。

◎毫無歧視 平等心接納

兩年前丈夫過世的可妮(化名),因家庭經濟陷入困境一度繳不出房租,尋求不到任何協助下只能來每月領取食物的慈濟門診中心哭著求援,慈濟人幫助她和孩子不致流落街頭,更陪伴她度過艱困的日子。

「我很感激慈濟在我最需要幫助的時候提供了援助,更令我感動的是,當初我來這裡求援,志工們是毫無歧視的接納了我。」現在可妮·每月會帶回一支竹筒,加入點滴行善的行列。

來領取食物的德娜(化名)舉起手機屏幕給志工看,裡面有好幾通房東催繳四月起房租的簡訊。她哀愁地說起,前幾年,丈夫因白血病過世,她自己一人撫養四個孩子。過去住在一起的大女兒還能一起打工協助補貼家計,但近半年來大女兒搬走了,她一個人養家又發現罹患了乳癌,疫情後她無法打工,家裡已好久沒收入。

◎認同理念 與慈濟同行

上午九點開始的發放,到十點左右第一批排隊的民眾都已領取到物資離開,威明頓門診中心經理王惠平在出來觀察發放進度時,診所停車場出口小巷對面的鄰居喊住了她,那位男士交給了她一支竹筒。王惠平笑著說:「那是固定來我們診所看診的鄰居。」

對比於其他社區的例行發放,威明頓社區的居民帶回竹筒的比例顯著較其他社區更高,王惠平認為,這與慈濟深耕社區二十多年有關,在疫情還沒發生之前,每次發放前志工會安排居民入內坐著等候發放,並在發放前介紹慈濟和「竹筒歲月」的精神,再加上社區診所的服務,讓這個地區的居民認同與慈濟一同行善的理念。

當日發放到上午十一點多時,志工們決定帶著剩下的三十多份食物,前往附近兩個街友帳篷區。一個帳棚區是位在一間社區教堂後方的小巷中,另一個帳篷區是在附近公路地區。志工們逐一問候街友是否需要食物,並協助有些不方便搬取食物的人,把食物箱搬到他們的帳篷或推車處,每一位領到食物的街友,都歡喜的笑開了,並真誠地回應一句「謝謝」。

來自威明頓社區的一支支竹筒,代表一顆顆希望幫助他人的善心,這正是慈濟「竹筒歲月」影響社區的見證。在新冠肺炎(COVID-19)疫情重創美國經濟之際,慈濟美國「有愛無懼·慈悲相繫」募心募愛行動,希望勸募五十萬顆愛心,期許在每個人十美元的參與中籌募到五百萬美元的災疫中長期援助善款,讓慈濟美國能提供現值卡、食物袋、個人防疫物資等,來幫助有迫切需要的個人與家庭,與美國民眾一起度過這段艱困的日子。

圖左 :志工黃彩智(左)和一個人帶回兩支竹筒,目前單身的洛亞(化名),靦腆地笑著說,一支竹筒是她的,另一支竹筒是她妹妹所存的。(右)。[攝影者:錢美臻]
圖右 :志工在威明頓食物發放中協助民眾把食物搬到外面人行道處。[攝影者:錢美臻]

圖左 :一早就有許多民眾到威明頓門診中心外的人行道排隊等候發放。[攝影者:錢美臻]
圖右 :志工一早到威明頓門診中心停車場,設立食物發放的位置。[攝影者:錢美臻]

圖左 :慈濟人幫助可妮(化名)和孩子不致流落街頭,更陪伴她度過艱困的日子。[攝影者:錢美臻]
圖右 :德娜(右)向志工黃彩智(左)說明其家中的困境。[攝影者:錢美臻]
圖左 :德娜手機中滿是房東催租的簡訊。[攝影者:錢美臻]